"Onze opdracht is om mensen aan het werk te houden."

Renault, Ford, Opel... Enkele jaren geleden leek het erop dat de Belgische auto-assemblage een vogel voor de kat was.
Maar kijk, Audi in Brussel en Volvo in Gent blijven aantonen dat de sector in België nog een toekomst heeft.
Het magazine Trends nodigde Patrick Danau en Eric Van Landeghem, fabrieksmanagers van respectievelijk Audi Brussels en Volvo Car Gent, uit voor een dubbelinterview, en wij schoven mee aan tafel.

Krapte op de arbeidsmarkt
Journalisten Wolfgang Riepl en Kurt De Cat van Trends beginnen met de huidige hoogconjunctuur, met de daarbij horende krapte op de arbeidsmarkt, die beide bedrijven partij speelt. "We hebben 6000 medewerkers, en er is een natuurlijk verloop van 2 à 3 procent, dus hebben we altijd nieuwe medewerkers nodig," zegt Eric Van Landeghem. "De auto wordt steeds complexer, en zowel in het dealernet als in de fabriek is er nood aan ingenieurs en technici."

Patrick Danau meldt dat de scholen niet de profielen afleveren die de industrie nodig heeft. "Audi Brussels maakt de omslag naar 'full electric'; wij verlaten de klassieke verbrandingsmotoren. Dat vergt een specifieke competentie, die niet altijd voorhanden is in België. Dus moeten we die halen bij het moederbedrijf of bij Duitse bedrijven. Met duaal leren [deeltijds leren en deeltijds in een bedrijf stage lopen] hebben we zelf stappen ondernomen om daar iets aan te doen."

Beide merken - Volvo en Audi - zijn mee met de veranderingen in de sector, en geven die ook mee vorm. De slogan van Audi is dan ook "Voorsprong door Techniek", maar ook Volvo is een voorloper in de nieuwe ontwikkelingen zoals elektrificatie en zelfrijdende auto's.


Dubbelinterview op het Autosalon

"Onze medewerkers staan open voor verandering," zegt Patrick Danau. "We hebben in het verleden de omslag gemaakt van staal naar een combinatie van staal en aluminium, en daar kwamen ook nieuwe verbindingstechnieken bij kijken. Nu zijn we volop bezig met een nog meer radicale omslag - Audi Brussels zal alleen maar full electric modellen assembleren. De veranderingen - en de daarbij horende investeringen - zijn immens. We bouwen een nieuwe fabriek in de fabriek, terwijl de assemblage van de A1 toch doorloopt. De mentale belasting is groot, maar we beseffen allemaal dat we moeten voldoen aan de grote vraag naar het A1-model. We hebben extra volumes nodig, en er kwam een akkoord met de vakbonden om meer uren te presteren. We bouwden nooit méér auto's per uur dan nu."

Loonkosten
Voor Audi Brussels was de afhankelijkheid van één, klein, model riskant, gezien de lagere winstmarges op deze modellen. "Daarom hebben wij een offerte ingediend in ons hoofdkantoor voor een ander, hoogtechnologisch model. Doordat onze interne efficiëntie en flexibiliteit waren verbeterd, en door de regeringsmaatregelen die de loonkosthandicap verkleinden, kreeg Audi Brussels het nieuwe model. Maar de regering vergelijkt België met Duitsland, Nederland of Frankrijk. Ze moeten beseffen dat we moeten concurreren met Zuid- en Oost-Europa. Ik heb vijf jaar in Spanje gewerkt. De arbeidskosten liggen daar 20 tot 25 procent lager dan in België. Eén arbeidsuur kost in België in de industrie 40 euro. Als je als constructeur een miljoen wagens bouwt, is dat ongeveer 200 miljoen goedkoper in Spanje dan in België. Daarvoor moeten we opletten.”

Eric Van Landeghem: "De groei van de tewerkstelling is ten dele te danken aan de inspanningen van deze én van de vorige regering. Gelukkig zag men eindelijk in dat de hoge loonkosten de industrie schaadden. Naar de hoofdkantoren toe blijft het een gevecht om hen te overtuigen om hier te investeren. Het is een dagelijkse strijd om dat dat vertrouwen te verdienen. En dat doen we in de eerste plaats door goede resultaten neer te zetten op het vlak van kwaliteit en efficiëntie."

Eric Van Landeghem zegt dat ook Volvo een belangrijke omslag heeft gemaakt. Na de Chinese overname namen de investeringen toe, en Volvo kan nu, voor het eerst, zijn eigen toekomst uittekenen. En die toekomst gaat veel meer richting premium dan vroeger. " De Belgische assemblage kwam in het verleden onder druk omdat er overcapaciteit was in Europa. Het middensegment waarin Ford, Opel en Renault actief zijn, is gekrompen door de groei van de premiummerken de laatste tien jaar en de instap van lage-kostenmerken zoals Dacia en Seat. Als hoofdkwartieren moeten beslissen waar ze capaciteit gaan afbouwen, dan is de loonkost een belangrijke factor. VW Brussel werd een Audi-fabriek en kwam zo in het premiumsegment terecht. Ook Volvo gaat in de richting van meer luxe. en heeft zich hoger kunnen positioneren. Het is nu een belangrijk en innovatief SUV-merk. De volumes stijgen, en er is nood aan bijkomende capaciteit in de groep. Torslanda en Gent blijven de hoofdfabrieken die vooral de Europese markt zullen bevoorraden, maar wij worden ook het centrum voor de CMA-productie. Onze nieuwe XC40 is één van de sterren van het Autosalon. En ondertussen loopt er ook een studie om auto's van Lynk & Co in Gent te bouwen, wat onze rol en omvang gevoelig kan veranderen."

Zowel Volvo als Audi zetten in op elektrificatie, al is dat volgens Patrick Danau niet het einddoel. "Elektrificatie is nu de juiste beslissing; nog niet het einddoel. Uiteindelijk zal de klant beslissen. We moeten leren omgaan met elektrische auto's, en beseffen dat het tankstation bij ons thuis staat, wanneer we de stekker insteken. Maar op termijn kijken we ook naar andere technologieën, zoals de brandstofcellen."

"Volvo blijft geloven in de - meer performante - benzine- of dieselmotoren, maar dan in combinatie met hybride technologie," aldus Eric Van Landeghem. "De zogenaamde mild hybride kunnen we beschouwen als een vervanger voor de dieselmotor, met lagere CO2-waarden en minder fijn stof. Hybrides zullen een belangrijke rol spelen in ons gamma, en over afzienbare tijd komen er ook full electric modellen. Ook in Gent."

Akte van vertrouwen
Eric Van Landegehem en Patrick Danau zijn het over veel zaken eens. Ook over het feit dat het onze taak is om mensen aan het werk te houden. Eric Van Landeghem: "Zeker de eindmontage is een plaats met een grote werkgelegenheid, terwijl er in de las- en spuitfabrieken veel meer geautomatiseerd is. Er gaat veel aandacht naar opleiding, en de autosector biedt mensen met een weinig opleiding een stevige job waar ze veel kunnen leren. De autosector blijft belangrijk in ons land."

En daar voegt Patrick Danau aan toe: "Het is jammer wat er de laatste tien jaar in onze industrie gebeurd is. We mogen vandaag trots zijn dat onze twee ondernemingen bewijzen dat de automobielindustrie niet dood is in België.”

Eric Van Landeghem (Volvo Cars) en Patrick Danau (Audi Brussels).
Naar boven